Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se och e-DN.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt spara artiklar.

Kultur

Kritikstormen får Facebook att agera

Det senaste året har Facebook mött en kritikstorm för att de inte tagit itu med falska nyheter, hat och trakasserier. Under företagets årliga konferens i Kalifornien bemöter man kritiken och erkänner ansvaret för det globala nyhetsklimatet.

Facebooks årliga konferens F8 är i vanliga fall en munter tillställning. Även i år präglas evenemanget av enorma biodukar med lekfulla, pastellfärgade animationer, pumpande technomusik och en aldrig sinande ström av hurtiga utvecklare som håller föredrag om ”hur oerhört kul vi hade i vårt team när vi utvecklade den här produkten”. Den generella känslan är som att befinna sig i en gigantisk, digital godisbutik. Men i ett stort, fullsmockat rum där man diskuterar Facebooks roll i det samtida nyhetsklimatet är stämningen betydligt mer dyster.

Foto: Sunday Alamba

Vi vet att folk inte vill utsättas för lögner på vår plattform. Det är något vi tar ansvar för till hundra procent.

Facebooks produktchef Chris Cox står på scenen och hans ansiktsuttryck är gravallvarligt. I publiken sitter 500 journalister som inte har kommit hit för att höra några optimistiska plattityder.

– När det gäller frågan om hur vi hjälper folk att hålla sig informerade om omvärlden har det här varit ett oerhört intensivt år för oss. I synnerhet de senaste sex månaderna. Vi vet att folk inte vill utsättas för lögner på vår plattform. Det är något vi tar ansvar för till hundra procent, säger Cox.

Hans ångerfulla tonläge utgör inte bara en bjärt kontrast till resten av konferensen. Det signalerar framför allt ett markant skifte jämfört med hur Facebook har uttryckt sig i alla diskussioner de senaste åren om företagets roll i det globala medieklimatet.

Med nästan två miljarder användare världen över har Facebook blivit ett företag med ofattbar makt över vår mediekonsumtion. Men Facebook har länge undvikit att ta ansvar för vilken typ av nyhetsmaterial som sprids på plattformen. Nu verkar man ha gjort en helomvändning i de här frågorna.

För två år sedan besökte jag Facebooks då nyöppnade högkvarter i Menlo Park, för ett längre reportage för Dagens Nyheters lördagsmagasin om företagets enorma och växande inflytande över global nyhetskonsumtion (”Facebook har skapat ett unikt informationsmonopol”, DN 9 okt 2015).

Jag gjorde då intervjuer med flera av de ingenjörer och chefer som bar det närmaste ansvaret för Facebooks flöden. Företaget förnekade konsekvent att det har ett ansvar över vilken typ av nyhetsmaterial som sprids på plattformen. I stället upprepade samtliga medarbetare samma mantra om att ”ge användarna det de vill ha”. Där fanns inga funderingar över vilken värld detta skulle leda till, ingen oro för risken att användare ignorerar viktiga nyheter, eller riktiga nyheter, inga tankar på faran med att vi stänger in oss i ideologiska bubblor, att vi sprider lögner, hat och trakasserier. De ansvariga för news feed, nyhetsflödet, verkade djupt ointresserade av frågor om publicistisk etik och den fria pressens grundläggande roll i en välfungerande demokrati.

Så här uttryckte sig Greg Marra, produktchefen för news feed, då:

– I slutänden handlar det vi försöker göra inte om att bestämma vad vi tycker är viktigast, utan att försöka ge dig det vi tror att du tycker är viktigast. Jag undviker medvetet att kalla mig för redaktör. Det är du själv som har valt dina vänner och de nyhetsorganisationer, kändisar eller varumärken du valt att följa. Vi kan inte lägga oss i den processen.

Hans kollega Lars Backstrom, en annan nyckelperson på news feed, upprepade samma synsätt:

– Vår enda redaktionella ståndpunkt är den som användaren själv skapar, sade Backstrom.

Denna avspända inställning till Facebooks roll i det globala nyhetsklimatet kan inte förklaras med att de inte förstod vad som stod på spel. Det fanns redan då en växande debatt om Facebooks växande monopolställning i det mediala ekosystemet.

På Tow Center, ett forskningsinstitut för digital journalistik på Columbia University i New York, publicerade man 2015 rapporten ”Lögner och viralt innehåll” där man kom till oroväckande slutsatser om i synnerhet Facebooks potential att bli en plattform för falska nyheter och vilseledande information, ofta med en tydlig politisk agenda. Ett par veckor före Facebookkonferensen i april pratar jag med Emily Bell, som är direktör för Tow Center och en flitig debattör om Facebooks roll i det moderna nyhetsklimatet. Hon noterar också att Facebook fullständigt bytt tonläge i debatten om sitt demokratiska ansvar.

– Presidentvalet förra året blottade en mediedynamik som har funnits länge. Den moralpanik som funnits sedan dess, i synnerhet kring fejkade nyheter, handlar om att omvärlden börjar komma i kapp de problem som funnits i tre fyra år. Facebook är knappast det enda företaget som är skyldigt till dessa problem, men de bär ett stort ansvar, säger Bell.

Plattformen är designad för att gynna innehåll som väcker starka, omedelbara reaktioner. Det är ofta det mest ideologiskt extrema innehållet.

Under fjolårets presidentval i USA uppstod en världsomspännande debatt om falska nyheter och vilseledande information. Enligt Emily Bell var Facebook inte alls förberett på detta.

– Det fanns länge en kultur på Facebook där man intalade sig att en plattform inte har några inbyggda värderingar, utan att man bara tar bort all friktion så att användarna själva får bestämma så kommer alla problem att lösa sig. Det var okej att ha troll och trakasserier på plattformen, eftersom de goda och sanningen ändå kommer att vinna till slut. Det var en naiv idé som de aldrig riktigt korrigerade. Det var inte så att Facebook aktivt stödde den här utvecklingen, men de byggde ett system som gynnar en viss typ av innehåll. Plattformen är designad för att gynna innehåll som väcker starka, omedelbara reaktioner. Det är ofta det mest ideologiskt extrema innehållet, säger Emily Bell.

På Facebookkonferensen pratar många av företagets anställda om ”de senaste sex månaderna” som en traumatisk period. Man undviker att referera specifikt till presidentvalet i USA, men det var just då Facebook började mötas av en kritikstorm för att ha misskött problemen som rör falska nyheter, hat och trakasserier. Mark Zuckerberg har uppenbart sett sig tvungen att ta itu med kritiken på ett helt annat sätt än tidigare. I mars publicerade Zuckerberg ett långt manifest för att markera hur allvarligt han såg på de här utmaningarna. Där skrev han utförligt om Facebooks målsättningar att ha användare som är välinformerade om samtidens världshändelser och politik.

Foto: Noah BergerPå F8-konferensen i Los Angeles råder det inga tvivel om att grundaren Mark Zuckerberg vill framställa Facebook som ett företag som står för något större än lönsamhet. Foto: AP

Zuckerberg har förnekat att Facebook självt har något direkt ansvar för de antidemokratiska krafter som vinner politisk mark i land efter land, men Facebooks faktiska åtgärder tyder på att han vet bättre än så. Hans manifest har under de senaste månaderna ackompanjerats av en rad nya initiativ för att stoppa falska nyheter och hatsajter från att spridas på Facebook. Nyligen lanserade man en ny funktion för att anmäla inlägg med falska nyheter. Man har inlett en rad nära samarbeten med mediechefer och nyhetsredaktioner för att bli mer lyhörda för journalisters krav och synpunkter.

På F8-konferensen träffar jag Jeff Jarvis, en veteran bland USA:s medieanalytiker. Jarvis är en av många röster i den här debatten. Han har själv gjort en resa som tycks löpa parallellt med Facebooks uppvaknande i synen på de här problemen. Han var länge en av de mest optimistiska rösterna i debatten om sociala medier och nyhetsklimatet. Men på senare år har han mer börjat betona de utmaningar för journalistik och demokratiska grundvärden vi nu står inför. Jarvis verkar nu relativt hoppfull över att Facebooks nya initiativ speglar en genuin ambition att lösa dessa problem.

– Chris Cox har pratat om det här i två år, men jag har aldrig hört honom uttrycka sig så här tydligt förut. Just nu koncentrerar de sig först och främst på de problem som är enklast att lösa, som falska nyhetssajter, men det är ett bra första steg. Jag ser det som en genuin förändring, säger Jarvis.

Enligt Emily Bell har omvärlden till slut börjat hinna i kapp de slutsatser man kom fram till redan i Tow Center-rapporten för två år sedan.

– Det här är inte bara Facebooks problem. Alla som har en stor plattform där man kan dela nyheter är nu publicister och de behöver tänka ordentligt på sina roller i demokratin. Jag tror att det här är kniviga frågor att ta itu med för många teknikföretag, för de har länge präglats av idéer om att marknaden kommer att lösa alla problem. Att rensa upp bland skräpsajter och falska nyheter kommer inte nödvändigtvis att gynna aktieägarna på företaget, så det är en uppförsbacke att ta sådana initiativ.

På F8-konferensen råder det inga tvivel om att Mark Zuckerberg själv vill framställa Facebook som ett företag som står för något större än lönsamhet. Paraplybudskapet för konferensen är att ”bygga en global gemenskap” och han pratar numera om Facebook som en allmännyttig resurs.

– Det är hög tid att vi har en ordentlig diskussion om vilka regleringar som krävs för att dessa företag faktiskt ska börja tjäna sina användare, säger Emily Bell.

Läs också: Så vill Facebook bygga virtuella världar

Kommentera artikeln
I samarbete med tjänsten Ifrågasätt erbjuder DN nu möjligheten att kommentera artiklar på Ledare, DN Debatt, Kultur, Insidan och Sthlm. Kanske kan du bidra med andra synvinklar och fakta? Håll dig till ämnet och håll en god ton. Visa respekt för andra skribenter och berörda personer i artikeln. Vi tar bort inlägg som vi bedömer är olämpliga.